Adivinhe o que acabou de emergir? Os submarinos nucleares americanos podem em breve usar o SHIELD

by Leo De Biase

Para saber o que está por vir para um dos veículos mais avançados e furtivos do mundo, visite a Área 51.

Não, não estamos falando da instalação hipersecreta do governo norte-americano, nas margens do lago seco em Nevada. Aquela que os teóricos da conspiração dizem que abriga máquinas voadoras com origens extraterrestres.

Esta Área 51, com o nome inspirado em sua contraparte no deserto, quebra a ideia de sigilo. Os habitantes da instalação em Manassas, Virgínia, não se escondem dos olhares indiscretos. Em vez disso, eles são os que estão à espreita. Eles participam de feiras, leem blogs de tecnologia e entram em contato com pessoas em todo o setor de tecnologia. A missão deles: encontrar tecnologias adequadas ao serviço sigiloso dos Estados unidos.

E uma de suas mais recentes aquisições não vem dos alienígenas. Ela vem de nós. É o SHIELD – nosso dispositivo de game portátil.

Fazendo parte do submarino

Isso é mais do que apenas uma história de como nosso dispositivo de game portátil SHIELD se lançou na promoção de campo. Também se trata de uma história de como uma geração que cresceu com ferramentas digitais está redefinindo a marinha norte-americana. E eles estão conduzindo os navios de guerra mais avançados do mundo utilizando a engrenagem leve e de baixo custo com a qual já estão acostumados.

O que é algo espetacular quando você tem que transportar 11 kg de engrenagem até o topo de um submarino nuclear. Para conduzir um submarino quando ele está na superfície, os oficiais ficam em cima da vela – uma estrutura longa e estreita no topo do submarino. Eles usam engrenagem padrão e de força industrial que abriga aparelhos de comunicação e indicadores. É um tanto parecido com o painel do seu carro. Apenas mais básico, e caro. Por que simplesmente não usar o SHIELD para ajudar os oficiais quando o submarino estiver na superfície?

“Converse com alguns dos marinheiros juniores e eles vão dizer ‘Isso é legal, mas parece um pouco com o submarino do meu pai’”, diz Josh Smith, um ex-oficial de submarino e diretor do programa Tactical Advancements for Next Generation (TANG), uma iniciativa com o pensamento voltada ao design do Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory (APL) “Queremos que os marinheiros venham a bordo e sintam que sabem usar tudo isso.”

O brainstorm perfeito

O TANG faz parte de uma iniciativa mais ampla da marinha dos EUA que visa a aproveitar as tecnologias comerciais. Há mais de uma década, a marinha dos EUA tem colocado tecnologia pronta para uso em seus sistemas de sonar de submarino. A marinha pode trocar rapidamente esta engrenagem. De modo que os marinheiros sempre obtém o que há de mais avançado.

Ship shape: the Navy is exploring ways to use off-the-shelf gear, like our SHIELD gaming portable, on its submarines.
Forma de navio: a Marinha está explorando maneiras de usar a engrenagem off-the-shelf, como o nosso portátil de jogos SHIELD, em seus submarinos.

E agora, com o TANG, esses marinheiros ajudam a orientar as decisões sobre a tecnologia que utilizam. Com início em 2011, o TANG traz um processo de desenvolvimento de produto similar àqueles do Vale do Silício para a marinha norte-americana. Ele coloca os marinheiros juntos com os desenvolvedores para criar novas maneiras de trabalhar. Esse programa é dirigido pela Marinha e pelo APL, em coordenação com Palo Alto, Calif., o estudo de design IDEO, com a participação da Lockheed Martin, Microsoft e outras empresas de tecnologia. (Seu acrônimo é uma homenagem ao U.S.S. Tang, um famoso submarino da 2o Guerra Mundial.)

Acontece que esses nativos digitais – grande parte marinheiros que chegam a um submarino aos 20 anos ou mais – já sabem como querem trabalhar. Eles querem as coisas com as quais cresceram. Por isso, a Marinha dos EUA está agora procurando maneiras de usar produtos eletrônicos de consumo para mudar a forma como os membros da tripulação controlam os navios. E colaboraram entre si.

“O TANG aproveita as novas tecnologias e a imaginação, conhecimento e experiência dos marinheiros de gerações mais jovens”, diz o capitão da Marinha, Steven Harrison, que lidera o programa TANG para o Comando de Sistemas Navais. “E o TANG vai além dos submarinos. Sua abordagem exclusiva pensada no design e voltada às atualizações tecnológicas está sendo usada para os sistemas de combate e de sonar submarino, sistemas de sonar de submarino de combate na superfície e sistemas de sonar de vigilância.”

Pensamento fora dos parâmetros convencionais

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Quite um punhado: a Marinha dos EUA está substituindo engrenagem pesados como este com baixo custo, off-the-shelf engrenagem que os marinheiros já sabe como usar.
É um processo que já colocou controladores de console no U.S.S. Colorado. Posto em uso em 2008, esse submarino de ataque de propulsão nuclear de 7,8 mil toneladas tem um sistema sofisticado de periscópio. Ele está equipado com scanners infravermelhos, telêmetros, câmeras de pouca luz e outras ferramentas de imagem digital. Mas apesar de seus recursos avançados, os marinheiros têm que se arrastar em torno de um volumoso joystick de oito quilos para usá-lo. O sistema inteiro custa mais de US$ 125.000 para apenas um submarino. Os controles do Xbox, ao contrário, custam torno de US$ 25 cada um. Os marinheiros chegam à Marinha já sabendo usar esses controles. Muitos deles usam esses consoles todos os dias como distração nas salas de recreação da Marinha. Portanto, eles já estiveram a bordo da maioria das frotas de submarinos norte-americanos.

Primeiros passos do SHIELD

Mais recursos estão chegando. A Área 51 já está testando maneiras de usar nosso console de games portátil SHIELD em submarinos. Um caso de uso: utilizando o SHIELD para substituir o gadget, os marinheiros precisam se mover para cima à medida que o submarino desliza pela superfície.

Isso dá aos marinheiros muitos benefícios. Eles arrastam menos peso, evidentemente. A tela do SHIELD também poderia deixar um oficial conduzir o submarino a partir da vela através do periscópio, 4,5 metros acima. Isso permite ao oficial ver mais além. Assim como usar alguns dos aprimoramentos óticos sofisticados do periscópio.

O SHIELD usa o sistema operacional Android, do Google. Assim, ele é compatível com outros gadgets. Os marinheiros podem até usá-lo para conduzir drones comerciais que estão patrulhando a área ao redor do navio.

Outra possibilidade: permitir que qualquer um com um SHIELD observe fora do periscópio. E se um marinheiro precisar aumentar o zoom em uma parte da imagem, os controles de nível do console de que precisam já estão em suas mãos.

Na verdade, não há garantias. Por enquanto, a ideia de usar o SHIELD é apenas um conceito que os marinheiros e oficiais que trabalham com a Área 51 estão estudando. É evidente que os designs de submarinos não mudam tão rápido quanto os produtos na indústria de eletrônicos de consumo. Mas o acesso a esse mundo significa que a Marinha dos EUA pode se mover rapidamente. Para termos êxito, precisaremos competir com todos os outros produtos prontos para uso.

“A Marinha é uma fonte importante de tecnologia; estamos buscando soluções de ponta viáveis e capazes de promover transformações em um cronograma do mundo”, diz Harrison. “O TANG está apresentando essas soluções tecnológicas aos nossos marinheiros. Soluções que já existem hoje em dia, na forma de controladores de vídeo games, tablets e engrenagem de realidade virtual.”

Nossa arma secreta: muitos dos marinheiros já usam esses recursos em seu tempo livre. Com alguma sorte, os marinheiros em serviço vão encontrar brevemente nossa engrenagem, emergindo também.